¿Porqué las startups verdes dependen de las grandes empresas?


Luke Fishback creyó que la compañía de monitoreo de energía que había comenzado tenia cierto potencial. Sin embargo, cuando General Electric le entregó un cheque de 100.000 dólares por su concurso Ecomagination a principios de este verano y destacó su empresa Plotwatt en los medios de comunicación, se encontró con un pase directo a las grandes ligas.

"Estábamos volando por fuera del radar y después de Ecomagination los teléfonos empezaron a sonar; ahora tenemos una gran afluencia de clientes", dijo Fishback. "Esto nos puso en el mapa".

Más importante que el dinero es el poder del mercadeo y la tecnología que GE puede brindar a una empresa pequeña como Plotwatt, que ha dependido en gran medida del boca a boca para encontrar clientes.

"GE es una de esas empresas que podrían hacer que nuestro servicio esté disponible para un número masivo de viviendas muy rápidamente", dijo Fishback. "Y esto ha abierto muchas puertas para el crecimiento de diferentes maneras, incluyendo la recaudación de fondos. Los inversionistas ven a GE como un discriminador inteligente en este espacio".

Para las miles de tecnologías verdes puestas en marcha por ahí, un Gran Hermano como GE no puede ser más importante. Las grandes corporaciones, una vez némesis de los ecologistas, se han convertido en socios fundamentales para obtener nuevos productos de energía en el mercado. De la inversión que las grandes empresas sigan haciendo sobre los actores más pequeños depende la rapidez con que muchas tecnologías verdes, desde energía solar hasta vehículos eléctricos, alcancen el mercado de masas o sigan siendo productos de nicho.

El rol de las grandes empresas está destinado a crecer mientras el dinero de la ley de estímulo federal llega a su fin y el Departamento de Energía y la EPA se preparan para los cortes de los próximos años después del acuerdo presupuestal de esta semana en Washington. Aunque los detalles aún no se han decidido, las exenciones fiscales para energías renovables o la financiación de investigación y desarrollo son los objetivos para ser tenidos en cuenta, según los informes.

"No creo que la gente en estos sectores esté buscando al gobierno para financiar muchos programas nuevos; la inversión irá a la baja a partir de ahora", dijo Sheeraz Haji, consejero delegado de Cleantech Group, firma que realiza investigaciones de mercado sobre el capital de riesgo. "Esto lo que hace es aumentar la importancia de las grandes corporaciones."

Abriendo billeteras y puertas

El ritmo de la inversión de capital riesgo en empresas ecológicas se ha enfriado, con los niveles de inversión cayendo fuertemente en el segundo trimestre de este año. Sin embargo, las empresas industriales que trabajan en energía, transporte y agua no han podido estar más activas haciéndose amigas de emprendedores y nuevas empresas del exterior.

La compañía francesa Schneider Electric gastó más de 3 mil millones de dólares este año para comprar cinco compañías de interconexión eléctrica, lo que supone un portafolio de software y equipos más amplio para hacer la red más eficiente y confiable. Los competidores ABB y GE cada uno realizaron también dos adquisiciones en el área de la red en el segundo trimestre, según Cleantech Group.

Grandes tendencias globales, tales como mayor demanda en países de rápido crecimiento y mayores precios de la energía, indican la necesidad de productos que utilicen recursos naturales de manera más eficiente. En una encuesta de Ernst & Young para empresas en todo el mundo, el 57 por ciento de estas afirmó que tecnología verde se ha convertido en una iniciativa a nivel corporativo con el respaldo de la alta dirección y el 88 por ciento dijo que es una prioridad.

Eso es una señal de que las grandes empresas van a invertir más en torno al tema de la sostenibilidad del medio ambiente, afirmó Jay Spencer, director de tecnología limpia para América de Ernst & Young. "Los conductores del mercado indican que estamos en las etapas iniciales de una transformación en la forma en que consumimos, distribuimos, almacenamos y manejamos la energía", afirmó. "Teniendo en cuenta que la transformación ya ha comenzado, las grandes empresas dicen que necesitan concentrarse en esa oportunidad."

Un ejemplo reciente es DuPont, que la semana pasada adquirió la compañía de materiales Innovalight, la cual hace recubrimientos para mejorar la eficiencia de celdas solares. La empresa se movió rápido para tener acceso a tecnología de punta y a los beneficios del rápido crecimiento proyectado para los paneles solares, afirmó Rob Cockerill, gerente de negocios de DuPont Innovalight.

Ciertas iniciativas ecológicas en empresas que no están directamente vinculadas a la energía crean una demanda de productos provenientes de nuevas empresas. Google ha invertido cientos de millones de dólares en proyectos de energía renovable y en la instalación de una red de estaciones de carga en su campus para vehículos eléctricos de la empresa Coulomb Technologies en Silicon Valley, impulsando la imagen verde de Google en el mundo exterior y con sus empleados

Formando una corriente ecológica

Para las compañías más pequeñas de tecnología verde, las grandes empresas puede ser un tiquete de entrada para lograr que sus productos sean más que prototipos o demostraciones, algo que ha estado sucediendo desde hace años con las pequeñas empresas biotecnológicas y farmacéuticas. Los pequeños simplemente no tienen dinero o poder para adelantar proyectos que pueden durar años antes de obtener algún beneficio.


Los fondos de capital de riesgo no suelen tener la gran cantidad de capital necesario para la construcción de proyectos grandes como una planta de energía a gran escala, lo que ha dado lugar a un modelo de inversión conjunta donde los fondos de capital de riesgo invierten junto a las grandes corporaciones. Cuando la compañía fabricante de baterías Xtreme Power de Austin, Texas,  planteó un proyecto de grandes proporciones el año pasado, atrajo a Dow Chemical, BP, Dominion Power, y un desarrollador de proyectos de energía. El acuerdo se dio en base a capital, experiencia en la construcción de proyectos de redes de almacenamiento, y una utilidad que proporciona orientación sobre los requisitos del producto.

Las empresas de tecnología verde exitosas han acudido a inversores de peso con el fin de sobrevivir por el largo período de gestación necesario para las tecnologías energéticas. BrightSource Energy, que desarrolla grandes proyectos de energía solar térmica, cuenta con varios inversores institucionales, incluidas las empresas Chevron, Google, y la francesa Alstom. Del mismo modo, Tesla Motors firmó acuerdos de suministro de energía eléctrica a los trenes de Daimler y Toyota, los cuales invirtieron en Tesla.

Cuando las grandes corporaciones adquieren nuevas empresas de tecnología verde, se crea un incentivo financiero para que en las primeras etapas los inversores permanezcan en el campo. Lo más importante, sin embargo, es que los inversionistas corporativos traigan a estas empresas pequeñas una mayor legitimidad y reconocimiento de marca.

"En los mercados de energía y agua, los clientes finales son empresas de servicios públicos y estas son muy conservadoras; no van a asumir grandes riesgos", afirmó Haji.

Hay un límite para el rol que las empresas pueden tener. Los gobiernos históricamente han invertido en investigación e infraestructura y hay fuentes alternativas de financiación para el crecimiento de las empresas de tecnología verde, como las fundaciones familiares o los incentivos estatales, que son parte de la mezcla que las empresas de energía necesitan aprovechar.

Lo que sea que las jóvenes empresas de tecnología ecológica estén haciendo para encontrar la combinación adecuada de fuentes públicas y privadas es algo que se está probando ahora. Pero en cuanto a innovaciones en materia de energía y agua, son las grandes empresas las que tendrán que liderar.

Silvio Sánchez

Soy la fundadora de TodoSalud.co, una estudiante de enfermería apasionada con la salud y la comunicación. Puedes seguirme en youtube, donde subo videos sobre maternidad; tambien en Instagram y Facebook :)

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